Patna-distriktet, Bihar, India. © Bill & Melinda Gates Foundation / Prashant Panjiar

Underernæring er en skandal

Som noen som har jobbet med globale ernæringsspørsmål i mer enn 30 år, spør folk meg ofte hva de kan gjøre. Svaret mitt er alltid det samme: vær rasende og kanaliser rasen din til handling.

Som ernæringsfysiolog er forargelse en følelse som jeg har blitt altfor kjent med. Et eksempel på at jeg følte meg raseri var for to år siden da jeg møtte to unge jenter - Shanvi og Mishty - som bodde over veien fra hverandre i en landsby i Uttar Pradesh, India. Da hun var fem år gammel, var Shanvi knapt høyere enn naboen Mishty, som bare var 28 måneder gammel.

Da Shanvi var så liten og tynn på sin alder, led av stunting - et problem som berører 48 millioner indiske barn. Men effekten av stunting strekker seg over et barns høyde. Stunting truer barns kognitive utvikling og evne til å bekjempe vanlige sykdommer, for eksempel diaré og lungebetennelse. Sammenlignet med Mishty, var det mer sannsynlig at Shanvi slet på skolen og tjente mindre inntekter som voksen.

Shanvi, 5 år gammel (til venstre) og Mishty, 28 måneder gammel (til høyre), India. Fotokreditt: Austin Meyer

At ethvert barn kan lide en så forvirrende fysisk og mental vekst er en skandal: Vår unnlatelse av å få barn riktig næring setter dem til en ulempe resten av livet. Som Verdensbankens president Jim Kim har sagt, betyr dårlig ernæring tidlig i livet: "ulikhet blir bakt i barnas hjerne."

Å vite at Shanvi-situasjonen var forebyggbar, ble min neste opprørskilde.

Mishtys mor hadde blitt anbefalt å gå til en helseklinikk da hun var gravid, hvor hun fikk fødselsomsorg og lærte om viktigheten av amming, og begynte i løpet av den første timen etter fødselen til Mishty og utelukkende til hun var seks måneder gammel. Moren til Shanvi fikk derimot ingen av disse rådene. Hun var ikke klar over den kritiske viktigheten av fødsels kosttilskudd. Hun vedtok den lokale praksisen med å sette i gang amming da Shanvi var 10 dager gammel i stedet for ved fødselen, og ammet henne uregelmessig fram til sin første bursdag.

Hvis moren til Shanvi hadde hatt tilgang til den samme støtten som moren til Mishty - en pakke med tjenester som koster rundt $ 10 årlig - er det en god sjanse for at livet til Shanvi ville ha vist seg dramatisk annerledes.

Jeg kommer til å tenke på Shanvi i helgen når jeg tar turen til Global Nutrition Summit i Milano. Hallene i Milano kan virke langt fra landsbyene Uttar Pradesh, men grunnen til at vi møter er fordi Shanvi omstendighetene ikke er unike - underernæring driver fremdeles nesten halvparten av alle barnedødsfall og forårsaker irreversibel skade på 155 millioner flere barn som lider av forskjøvet vekst.

Milan er der denne forargelsen må oversettes til handling. Gjennom hele min karriere har jeg sett ren forbrytelse gi drivkraften i beslutningen som trengs for å drive utrolige forandringer. Jeg tenker på ledere jeg kjente i Niger på slutten av 1990-tallet - et land ofte i nyhetene for tørke og matkriser. Drevet av ren forargelse over det obskøne antallet nigerianske barn hvis liv var truet av underernæring, gjorde nigerienske myndigheter Niger til det første afrikanske landet sør for Sahara for å sikre to årlige doser av vitamin A. Dette var ikke nok til å avslutte Nigers krise, men det var en konkret, håndgripelig handling for å gjøre en betydelig bukke i den.

Dosso-regionen, Niger. © Gates Archive / Sam Phelps

Det er denne typen målrettede programmer som vi vil fokusere på i Milan neste uke. Jeg har vært heldig som møtte en håndfull nasjonale ledere som leder disse programmene. Folk som Abdoulaye Ka, den nasjonale koordinatoren for Senegals kamp mot underernæring, og Bertine Ouaro, ernæringsdirektøren i Burkina Faso helsedepartementet. Abadoulaye bidro til å redusere stunting fra 33 prosent til 19 prosent de siste 20 årene og gjorde Senegal til en bastion av suksess i en region som står overfor noen av verdens verste rater av underernæring; og Bertine jobber for å gjøre det samme i Burkina Faso i dag.

Når jeg tenker på Abadoulaye og Bertine, tenker jeg på dem som den mest effektive hæren i verden, men uten noen våpen. De står i frontlinjene med kampkartene sine, klare til å kjempe for fremtiden til sine land og for barn som Shanvi - men med lite eller ingen ressurser for å få arbeidet gjort.

Mange ganger skyldes det at menneskene som holder på med veske strengene ennå ikke følte den raseri.

Et bønn til kollegene mine som drar til Milan denne uken: Når du hører lokale ledere som Abadaloye og Bertine snakke praktisk om programmene de håper å implementere og målene de har satt for landene sine, vet at bak den fokuserte pragmatismen, blir de drevet med ved forargelse. Og jeg kan fortelle deg fra første omgang at det er en forargelse som er utrolig kraftig, fordi den blir drevet av å møte barn som Shanvi hver dag.

Kanaliserer sin raseri og forplikter seg deretter til handling. Sammen kan vi være den mektigste hæren i verden.